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Las hembras de chimpancé consuelan más que los machos

Así lo afirma un estudio publicado recientemente en ‘PNAS’


Científicos españoles y estadounidenses han analizado los datos comportamentales recogidos durante más de una década de dos grupos de chimpancés del Centro Nacional de Investigación de Primates Yerkes en Atlanta.
La investigación, que se basa en más de 3.000 casos, demuestra que familiares y amigos suelen consolar al chimpancé, víctima de un conflicto, pero son sobre todo las hembras las que consuelan más a menudo.
En los años 70, Frans de Waal, coautor del estudio e investigador holandés en la Universidad Emory de Atlanta (EEUU), demostró que cuando un chimpancé pierde un conflicto o una lucha, otros individuos del grupo se acercan a él y le abrazan, besan o espulgan. Esto es conocido como consolación. El fenómeno fue olvidado hasta los años 90 cuando fue relacionado con expresiones de empatía.
La investigación que se publica ahora en Proceedings of the Nacional Academy of Sciences’ muestra, por primera vez, que los familiares y amigos chimpancés (Pan troglodytes) de la víctima ofrecen consolación, pero “son las hembras de chimpancé que la ofrecen significativamente más a menudo que los machos”, señala a SINC Miguel Ángel Castellanos, coautor del estudio e investigador en el departamento de Metodología de las Ciencias Sociales de la Universidad Complutense de Madrid.
El estudio, dirigido por Teresa Romero y Frans de Waal de la Universidad Emory de Atlanta (EEUU) y que permitió la observación de 3.003 conflictos agresivos de dos grupos diferentes de chimpancés, “acerca más que ningún otro el comportamiento de la consolación a una explicación basada en la empatía”, declara Castellanos.
Los resultados, combinados con otro estudio publicado en PNAS en 2009 sobre el efecto calmante en las víctimas de la consolación, sugieren que no hay razón para no considerar a la consolación como una expresión de empatía, aunque no se determine el mecanismo exacto involucrado.
El trabajo muestra también por primera vez la reciprocidad de la consolación, que implica que los chimpancés ofrecen consolación a aquellos individuos de los cuales reciben consolación más a menudo. “Los machos dominantes, probablemente en su papel de pacificadores, a menudo consuelan a los participantes del conflicto previo”, añade el investigador español.

La empatía de los animales
Aunque progresivamente se acepta que los animales, “al menos los mamíferos”, muestren empatía, “la idea es relativamente nueva”, aclara Castellanos. “Cualquier evidencia científica a favor de la similitud emocional entre humanos y animales es especialmente importante para entender la evolución de la empatía”, recuerda el científico.
Hasta hace poco, la comunidad científicas discutía si en realidad la consolación era realmente lo que el término implicaba: un efecto calmante. En los seres humanos la consolación es descrita como una muestra de preocupación por los otros y como una intención de procurar alivio, signos que son interpretados como expresiones de complejidad media de empatía y que ya aparecen en niños de dos años de edad.
Otra hipótesis considerada era que al ofrecer consolación, los chimpancés buscaban prevenir una posible propagación de la agresión, por lo que trataban de protegerse ellos mismos calmando a los oponentes.
Sin embargo, los resultados del nuevo estudio no son compatibles con esta idea ya que “la consolación la realizan sobre todo individuos socialmente cercanos a la víctima, familiares y amigos, que no están en peligro de recibir dicha agresión”, afirma Castellanos. El estudio demuestra además que la tasa de redirección de la agresión es “extremadamente” baja en los chimpancés: en menos del 0,5% de los casos.


Referencia bibliográfica: Teresa Romero, Miguel A. Castellanos, Frans B. M. de Waal. “Consolation as posible expresión of sympathetic concerní among chimpancés” PNAS, 14 de junio de 2010.

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