MI CUENTA |

Por qué se originan tantas epidemias en Asia y África, y por qué podemos esperar aún más


Suresh V. Kuchipudi*

La enfermedad del coronavirus, conocida como COVID-19, es un recordatorio aterrador de la inminente amenaza global que representan las enfermedades infecciosas emergentes. Aunque han surgido epidemias durante toda la historia de la humanidad, ahora parecen estar en aumento. En los últimos 20 años, solo los coronavirus han causado tres brotes importantes en todo el mundo. Aún más preocupante, la duración entre estas tres pandemias se ha acortado.

Soy virólogo y director asociado del Laboratorio de Diagnóstico Animal de la Penn State University, y mi laboratorio estudia los virus zoonóticos, los que saltan de los animales e infectan a las personas. La mayoría de las pandemias tienen al menos una cosa en común: comenzaron su trayectoria mortal en Asia o África. Las razones de por qué pueden resultar sorprendentes.

Aumento de la población y cambio en los paisajes urbanos

Un cambio sin precedentes en la población humana es una de las razones por las que se originan más enfermedades en Asia y África. Está habiendo una rápida urbanización en todas las regiones de Asia y el Pacífico, donde ya vive el 60 % de la población mundial. Según el Banco Mundial, casi 200 millones de personas se mudaron a zonas urbanas en el este de Asia durante la primera década del siglo XXI. Por poner esto en perspectiva, 200 millones de personas podría ser el octavo país más poblado del mundo.

La migración en esas escalas significa que las tierras forestales se destruyen para crear áreas residenciales. Los animales salvajes, obligados a acercarse a las ciudades y pueblos, inevitablemente se encuentran con animales domésticos y con la población humana. Los animales salvajes a menudo albergan virus; los murciélagos, por ejemplo, pueden albergar cientos de ellos. Y los virus, que saltan de especie en especie, pueden infectar a las personas.

Finalmente, la urbanización extrema se convierte en un círculo vicioso: más personas traen más deforestación, y la expansión humana y la pérdida de hábitat provoca la muerte de depredadores, incluidos los que se alimentan de roedores. Con la desaparición de los depredadores, o al menos con un número muy reducido, la población de roedores se multiplica. Y como muestran los estudios en África, también lo hace el riesgo de enfermedad zoonótica.

Es probable que la situación empeore. Una proporción importante de la población de Asia oriental todavía vive en zonas rurales. Se espera que la urbanización continúe durante décadas.

Agricultura de subsistencia y mercados de animales

Las regiones tropicales, ricas en biodiversidad hospedadora, ya poseen un gran conjunto de patógenos, lo que aumenta en gran medida la posibilidad de que surja uno nuevo. El sistema agrícola de África y Asia no ayuda.

En ambos continentes, muchas familias dependen de la agricultura de subsistencia y de un suministro minúsculo de ganado. El control de enfermedades, los suplementos alimenticios y el alojamiento de esos animales es extremadamente limitado. El ganado vacuno, las gallinas y los cerdos, que pueden transmitir enfermedades endémicas, a menudo están en contacto cercano entre sí y con varios animales no domésticos, así como con humanos.

Y no solo en las granjas: los mercados de animales vivos, comunes en Asia y África, presentan condiciones de hacinamiento y la mezcla estrecha de múltiples especies, incluidos los humanos. Esto también desempeña un papel clave en cómo un patógeno letal podría emerger y propagarse entre las especies.

Otro riesgo: la caza de animales silvestres y la venta de su carne en carnicerías, que está particularmente extendida en África subsahariana. Estas actividades, ya que amenazan a las especies animales e irrevocablemente modifican los ecosistemas, también son un nexo entre las personas y los animales salvajes. La caza de carne de animales silvestres es una vía primaria clara para la transmisión de enfermedades zoonóticas.

También lo es la medicina tradicional china, que pretende proporcionar remedios para una serie de afecciones como la artritis, la epilepsia y la disfunción eréctil. Aunque no existe evidencia científica que respalde la mayoría de las afirmaciones, Asia es un gran consumidor de productos de medicina tradicional china.

Los tigres, osos, rinocerontes, pangolines y otras especies animales son cazados furtivamente para que sus partes del cuerpo puedan mezclarse con estos medicamentos cuestionables. Esto también contribuye de manera importante al aumento de las interacciones entre animales y humanos. Además, es probable que aumente la demanda, ya que el marketing online se dispara junto con el incesante crecimiento económico de Asia.

Es solo una cuestión de tiempo

Los virus, miles de ellos, continúan evolucionando. Es solo cuestión de tiempo antes de que suceda otro brote importante en esta región del mundo. Todos los coronavirus que causaron epidemias recientes, incluido el COVID-19, pasaron de murciélagos a otro animal antes de infectar a los humanos. Es difícil predecir con precisión qué cadena de eventos causa una pandemia, pero una cosa es segura: estos riesgos pueden mitigarse desarrollando estrategias para minimizar los efectos humanos que contribuyen a las perturbaciones ecológicas.

Como lo ha demostrado el brote actual, una enfermedad infecciosa que comienza en una parte del mundo puede propagarse a nivel mundial prácticamente en cualquier momento. Existe una necesidad urgente de estrategias de conservación constructivas para prevenir la deforestación y reducir las interacciones entre animales y humanos. Y un sistema global de vigilancia global para monitorizar la aparición de estas enfermedades, ahora desaparecidas, sería una herramienta indispensable para ayudarnos a combatir estas epidemias mortales y aterradoras.



*Suresh V. Kuchipudi es profesor clínico y director asociado del Laboratorio de Diagnóstico Animal de la Universidad Estatal de Pennsylvania.

Este artículo apareció en The Conversation y se comparte bajo una licencia Creative Commons. Lea aquí el original.


Mas noticias

Actualidad Animales de compañia

28 Septiembre 2020

28/09/2020

Principales aspectos legales relacionados con la vacunación antirrábica

Actualidad Animales de compañia

25 Septiembre 2020

25/09/2020

Una investigadora de la CEU UCH propone mejoras en el seguimiento cardiovascular de los perros de alta competición

Articulos Rumiantes

25 Septiembre 2020

25/09/2020

Los jabalíes son también un foco para la transmisión de la tuberculosis al ganado

Empresas Avicultura

25 Septiembre 2020

25/09/2020

Zoetis celebra la II Edición de “Turkey Dialogues” para compartir experiencias sobre la producción de pavos en el sur de Europa

Actualidad Actualidad Veterinaria

25 Septiembre 2020

25/09/2020

“Nos hemos descuidado en la prevención y ahora podemos adelantarnos. Hay que hacer una mejor educación para la salud”

Noticias de interés

 
 

EVENTOS