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“La telemedicina está mejorando la relación entre los veterinarios y los dueños de mascotas”


Lori Teller es profesora asociada de telemedicina veterinaria en la Universidad de Texas A&M de los Estados Unidos.Lori Teller es profesora asociada de telemedicina veterinaria en la Universidad de Texas A&M de los Estados Unidos.

Lori Teller es vicepresidenta de la American Veterinary Medical Association (AVMA), y una de las principales especialistas en telemedicina veterinaria de los Estados Unidos, materia que imparte como profesora en la Universidad de Texas A&M.

¿Está muy extendida en estos momentos la telemedicina veterinaria en los Estados Unidos?

Antes de la pandemia de la COVID-19, había algunos veterinarios que usaban la telemedicina en los Estados Unidos,  pero una vez que el virus se ha propagado por todo el país, la telemedicina se ha hecho mucho más común. Muchos veterinarios han comenzado a usarla para clasificar pacientes y ayudar a los clientes que tenían un mayor riesgo de contraer la enfermedad y se sentían incómodos al abandonar sus hogares a menos que fuera absolutamente necesario. 

¿Qué evolución ha tenido su implementación?

Antes de la pandemia, muchos veterinarios estaban pensando en implementar la telemedicina en sus clínicas, pero lo posponían por motivos de trabajo. Entonces la pandemia suspendió la gestión del negocio y la atención al paciente, y la gente necesitaba poder implementar rápidamente la telemedicina.

Antes de la pandemia, los veterinarios podían introducir paulatinamente la telemedicina a los clientes que estaban interesados y probarla en tareas sencillas, como las revisiones posteriores a la cirugía o la revisión de una infección superficial de la piel. Los veterinarios y demás personal podían recibir formación completa sobre las diversas características de una plataforma de telemedicina, y determinar los flujos de trabajo. A los clientes se les podía enviar información sobre cómo registrarse, con detalles sobre cómo crear una cuenta, y programar una visita virtual. Pero durante la pandemia, todos han tenido que implementar la telemedicina muy rápidamente, por lo que las plataformas fáciles de usar llevaban ventaja. No era necesario convencer a los clientes y al personal para que probaran la tecnología, porque todos necesitaban encontrar una manera de brindar la atención adecuada al paciente.

¿Cuáles son las principales ventajas de la telemedicina veterinaria?

La telemedicina tiene muchas ventajas. Una importante es el mejor acceso a la atención veterinaria, sobre todo a algunas personas que tienen dificultades para acceder a la atención debido a problemas geográficos, financieros o de transporte. La telemedicina también puede mejorar el acceso en momentos de emergencia o crisis, ya sea por un terremoto, huracán o una pandemia.

A muchos clientes les gusta usar la telemedicina para determinar si el problema de su mascota es una emergencia y necesita ser visitada inmediatamente, o si es algo que se puede manejar en casa o dejar para el día siguiente. Por lo tanto, la telemedicina se puede utilizar para evitar viajes de emergencia innecesarios al veterinario. Esto también permite que un veterinario preste atención a los pacientes que se encuentran en las salas de examen y que realmente necesitan ser atendidos, ya sea por vacunas o por una enfermedad.

Las visitas virtuales permiten que un veterinario vea el entorno donde vive el animal. Esto puede ser particularmente importante para problemas de comportamiento. Por ejemplo, un gato deja de usar su caja de arena y el dueño está muy frustrado. Un veterinario puede pedir ver, a través de una consulta por vídeo, dónde está la caja de arena. Resulta que la caja de arena se encuentra al lado de la lavadora, y cada vez que la lavadora golpea o zumba, asusta al gato, y el gato no quiere usar esa caja de arena.

También se ha demostrado que la telemedicina reduce la ansiedad de un animal por una visita al veterinario. Si el cliente puede cargar imágenes de cómo se está curando una herida o incisión o cómo se está resolviendo una infección de la piel, y no tiene que llevar un animal a la clínica, entonces el nivel de ansiedad del animal y del propietario disminuye.

Las visitas virtuales también reducen la ansiedad del propietario de otras maneras. Esto puede ser especialmente cierto con un nuevo dueño de cachorro o gatito. Un ejemplo es cuando un cachorro se duerme y comienza a dar patadas y gimotear. Los dueños primerizos de perros se preocupan de que su cachorro pueda sufrir una convulsión. Una visita rápida de telemedicina puede tranquilizarlos asegurándoles que el cachorro solo está soñando y que estará bien. Otro ejemplo es un estornudo "inverso" en perros. Algunos propietarios piensan que su perro se está asfixiando o asfixiando. Un veterinario, a través de la telemedicina, puede ver un vídeo y asegurarle al propietario que eso no es una emergencia y no es perjudicial para el perro.

La telemedicina también puede ser útil para consultas nutricionales, análisis de la marcha y control de parásitos externos, por citar solamente algunas otras ventajas. 

La telemedicina también es muy útil para consultas entre clínicos y especialistas. En muchas áreas, los clientes y las clínicas veterinarias no tienen fácil acceso a un especialista, pero el problema del animal puede ser muy complicado o inusual. En algunos casos, el veterinario de la clínica puede comunicarse con un especialista a través de telemedicina para una consulta y obtener algunos consejos sobre nuevas ideas de diagnóstico o tratamiento. En muchos casos, esto puede ser suficiente para ayudar al paciente. O la consulta puede reforzar la necesidad de referir al paciente, y así se convence al cliente de que realmente beneficiará al animal visitar al especialista. 

¿Y cuáles serían sus principales desventajas?

La principal desventaja de la telemedicina es la falta de examen físico. Hay algunos problemas que realmente requieren que un veterinario pueda poner sus manos sobre el paciente. Si un perro tose o tiene dificultad para respirar, el veterinario debe poder escuchar al perro con un estetoscopio y detectar enfermedades cardíacas o respiratorias u otros problemas. Si un gato se esfuerza por orinar, entonces el veterinario debe poder sentir la vejiga del gato para ver si está bloqueado. Otros inconvenientes son la prescripción inapropiada de medicamentos, como antimicrobianos o analgésicos, y el mantenimiento de la confidencialidad y seguridad de los datos del cliente y la información de la tarjeta de crédito. Y, por supuesto, la telemedicina solo funciona si hay una conexión estable entre el proveedor y el cliente. Si uno u otro no tiene acceso estable a Internet, será más difícil tener una visita virtual satisfactoria.

¿Cómo se pueden resolver esas desventajas?

Es importante recordar que la telemedicina es solo una herramienta que utilizamos para brindar atención veterinaria a nuestros pacientes. No pretende reemplazar las visitas en persona, sino servir como otra forma de mejorar esa atención. A medida que la tecnología mejore, habrá cosas que el dueño de una mascota podrá hacer en su casa para ayudar en el examen físico, como usar un otoscopio que pueda captar imágenes del canal auditivo y el tímpano o un estetoscopio que pueda capturar los sonidos cardíacos, la frecuencia cardíaca, y un ECG. Estos dispositivos serán particularmente útiles para monitorizar enfermedades crónicas o recurrentes. Los microchips que toman la temperatura corporal de un animal también ayudan a controlar la hipertermia o la fiebre.

Algunos problemas de conectividad a Internet se resolverán a medida que las comunidades mejoren su infraestructura. En áreas donde las personas tienen conectividad intermitente a Internet, las visitas de telemedicina asíncrona se pueden utilizar para problemas que no sean de emergencia. Algunas comunidades también están construyendo "centros" comunitarios de telemedicina que permitirán que un cliente y un paciente vengan al centro y usen el equipo ubicado allí para conectarse con un proveedor de atención médica. Estaremos probando esto en la Unversidad de Texas A&M este otoño.

¿Cómo ayudan las nuevas herramientas tecnológicas en el uso de la telemedicina?

Hay varios dispositivos portátiles que se están adaptando para su uso en animales, como otoscopios, oftalmoscopios, estetoscopios electrónicos con bluetooth, oxímetros de pulso, máquinas de ECG y microscopios conectados por USB. Estas herramientas nos permiten hacer más con la telemedicina. Muchas de estas herramientas pueden capturar datos y almacenar la información hasta que pueda cargarse para su análisis. Actualmente se están probando en áreas remotas sobre especies domésticas, y en animales salvajes en África. 

Las herramientas de Inteligencia Artificial (IA) también se están utilizando en medicina veterinaria. Estas herramientas ayudan a los radiólogos a detectar anomalías en las imágenes digitales y también se utilizan en algoritmos para determinar si los síntomas de una mascota son preocupantes y requieren una evaluación adicional por parte de un veterinario. Hay un par de plataformas que usan IA para alimentar los chatbots en sus programas precisamente para esto. 

¿Cómo influye la telemedicina en la relación entre los dueños de mascotas y los veterinarios?

La telemedicina parece que está mejorando la relación entre los veterinarios y los dueños de mascotas. Muchos clientes aprecian la capacidad de hacer un seguimiento virtual entre sus visitas en persona, y definitivamente les gusta la tranquilidad que tienen a través de una visita de telemedicina. Pueden obtener respuestas a sus preguntas y soluciones sencillas para probar cosas en casa, y si el veterinario les dice que el paciente necesita ser visitado, entonces al menos se sienten mejor sabiendo que un viaje a la clínica de urgencias está realmente justificado. Los dueños de mascotas también aprecian que su veterinario pueda realizar una consulta con un especialista cuando sea necesaria una opinión experta. Los clientes están dispuestos a pagar por estos servicios.

¿Sirve la telemedicina como método para luchar contra el "doctor Google"?

¡La telemedicina sirve completamante como método para combatir al "doctor Google"! Las personas realizan búsquedas en Internet para encontrar información. Quieren información precisa que les ayude a comprender a sus mascotas, ya sea por una cuestión de nutrición, comportamiento o una afección médica grave, como el cáncer. Realmente aprecian poder comunicarse con su veterinario para obtener información precisa y oportuna, en lugar de imaginar lo peor o leer algo que finalmente perjudicará a su mascota. 

¿Cuál cree que será el futuro de la telemedicina veterinaria?

¡Creo que aún tenemos mucho que esperar de ella! La medicina veterinaria está evolucionando rápidamente. Se han realizado muchas investigaciones en medicina comparativa porque los modelos animales reflejan muchos procesos de enfermedades en humanos. Los beneficios de esto son una mejor salud para humanos y animales. Tanto la inteligencia artificial como la realidad virtual mejorarán la atención que podemos ofrecer, y nos permitirán ofrecer a los animales cuidados que no habíamos podido alcanzar antes. El acceso a la atención definitivamente mejorará.

A medida que los clientes puedan recopilar más datos sobre sus mascotas, podrán desempeñar un papel más importante en la comprensión de cómo mejorar su salud y bienestar. La monitorización remota de enfermedades nos permitirá mejorar la calidad de vida de los animales que viven con enfermedades crónicas. También nos permitirá intervenir antes y con mayor rapidez, antes de que el animal se encuentre en una situación de crisis, como la cetoacidosis diabética o el estado epiléptico. Realmente, estamos tan solo atisbando la punta del iceberg de la telemedicina y sus posibilidades.

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