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El papel de los felinos en la epidemiología de la COVID-19, en estudio

Investigadores veterinarios del IRTA-CReSA analizarán muestras de cuatro leones positivos para ver si desarrollan anticuerpos.


Los felinos son potencialmente susceptibles a infectarse con el SARS-CoV-2, pero por ahora no se ha visto que tengan ningún papel relevante en la epidemiología de la enfermedad. El equipo de investigación en coronavirus zoonóticos del Centro de Investigación en Sanidad Animal (CReSA) del Instituto de Investigación y Tecnología Agroalimentarias (IRTA), dirigido por Júlia Vergara-Alert y Joaquim Segalés, también catedrático de la Universidad Autónoma de Barcelona (UAB), constatan que “sabemos que los felinos domésticos, los gatos, se pueden infectar con el SARS-CoV-2 pero desarrollan inmunidad eficaz contra el virus sin que les afecte la salud de forma significativa, tal como comprobamos con el caso del Negrito, el primer gato infectado con el coronavirus de España”.

Ahora, a raíz de los cuatro casos de leones positivos de SARS-CoV-2 documentados por el Zoo de Barcelona, todos con afectación leve, los investigadores también evaluarán la dinámica de infección del virus en los grandes felinos.

Para confirmar si los leones generaron una respuesta de anticuerpos frente al virus realizarán estudios serológicos de las muestras de suero de los animales. Por otra parte, identificarán la secuencia completa del genoma del SARS-CoV-2 de las muestras de hisopos orofaríngicos para ver si el virus ha experimentado algún cambio genético. Para ello, se aislará el virus de las muestras en cultivo celular en el laboratorio de Alta Biocontención del IRTA-CReSA y la secuenciación del virus se hará en colaboración con el Instituto de Investigación del Sida (IrsiCaixa).

Sin evidencias de transmisión de felinos a personas

Hasta ahora, a nivel mundial no hay ninguna evidencia científica que demuestre que los gatos o los grandes felinos salvajes puedan transmitir el virus a las personas. De hecho, en los demás casos que se han documentado hasta ahora en todo el mundo de grandes felinos que se han infectado con el virus el relato ha sido muy similar y los animales se infectaron a través del personal cuidador, sin mostrar síntomas o bien síntomas muy leves.

En cuanto a los felinos domésticos, el IRTA-CReSA tiene en marcha un estudio desde hace seis meses que evalúa si las familias de personas infectadas con el virus lo han transmitido a sus gatos. Por ahora han analizado 70 muestras de hisopos orofaríngics y rectales de gatos, y también de perros y hurones. Son muestras que se han recibido desde los centros veterinarios de Cataluña, los cuales previamente han seleccionado los animales que cumplían los requisitos. Todas las muestras han sido negativas a la detección de virus. 

Próximamente se hará el estudio de detección de anticuerpos frente al virus en estos mismos animales. Este proyecto sobre mascotas es financiado por la Fundación BBVA, en colaboración con el Consejo de Colegios Veterinarios de Cataluña y los cuatro Colegios Oficiales de Veterinarios, el Servicio de Diagnóstico de Patología Veterinaria y el Hospital Clínico Veterinario de la UAB.

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