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Un estudio veterinario evidencia resistencias a los antibióticos en las tortugas gigantes de Galápagos


(Imagen: Fundación Charles Darwin)(Imagen: Fundación Charles Darwin)

“Las resistencias a los antibióticos se están extendiendo por todo el mundo, causando una pandemia invisible que compromete la salud y el tratamiento de las enfermedades humanas y animales”, explica la veterinaria Ainoa Nieto Claudín, investigadora principal de la Fundación Charles Darwin y del Instituto de Medicina de la Conservación del Zoológico de Saint Louis (ICM).

La Dra. Nieto es la primera autora de un trabajo que ha encontrado recientemente evidencia de que una de las especies más emblemáticas de la Tierra, las tortugas gigantes de Galápagos, presenta resistencias a los antibióticos asociadas a las actividades humanas en el archipiélago. La investigación la han llevado a cabo científicos de la Fundación Charles Darwin (FCD), el Zoológico de Saint Louis, el Centro de Investigación en Sanidad Animal (INIA-CISA), la Universidad Complutense y la Universidad Europea de Madrid, junto con técnicos de la Dirección del Parque Nacional Galápagos (DPNG).

Estos resultados se obtuvieron tras analizar las muestras fecales de 270 tortugas gigantes de Santa Cruz y Alcedo. El análisis consistió en la búsqueda de un total de 21 genes que codifican resistencia a ocho clases diferentes de antibióticos, utilizados habitualmente en medicina humana y veterinaria, así como promotores de crecimiento en los animales de granja.

Comprender mejor las “superbacterias”

Investigadores de todo el mundo trabajan para comprender mejor los orígenes, la transmisión y las consecuencias asociadas a la presencia de estas “superbacterias”, pues las agencias sanitarias internacionales han designado el estudio de las resistencias a los antibióticos como una de las principales prioridades en las agendas de investigación y en las políticas de salud pública.

"La pandemia de COVID-19 ha incrementado el uso de antibióticos y, en consecuencia, la aparición de bacterias resistentes en todo el mundo. La estrecha convivencia entre animales y seres humanos crea el escenario perfecto para que las bacterias resistentes entren en contacto con las especies silvestres y contaminen su hábitat, perpetuando el ciclo de transmisión de resistencias”, explica Ainoa Nieto Claudín.

Especies clave para los ecosistemas

Otros estudios del Programa de Ecología del Movimiento de las Tortugas de Galápagos (PEMTG), programa de investigación bajo el cual se enmarcan este trabajo, mostraron que las tortugas gigantes son especies clave para los ecosistemas del archipiélago, pues son consideradas “ingenieras” y “jardineras” de Galápagos, debido a su papel en la dispersión de semillas y la modificación de los ecosistemas en donde se distribuyen. El aumento de las actividades turísticas, la fragmentación del hábitat, las especies introducidas y el cambio climático son sólo algunas de las muchas amenazas a las que se enfrentan las tortugas de Galápagos en la actualidad.

La directora del Instituto de Medicina de la Conservación del Zoológico de Saint Louis, la Dra. Sharon Deem, comenta que “las tortugas de Galápagos son especies migratorias en islas como Santa Cruz, la más poblada del archipiélago. Aquí, las tortugas abandonan la protección del Parque Nacional todos los años, adentrándose en tierras privadas durante su migración anual. Estas tortugas pueden pasar más de seis meses al año en áreas urbanas y agropecuarias, dónde se exponen a nuevas amenazas como son colisiones con vehículos, la ingestión de plásticos, la exposición a bacterias resistentes a los antibióticos o los pesticidas.”

Los animales silvestres, como las tortugas gigantes de Galápagos, pueden actuar como centinelas de la salud de los ecosistemas donde habitan. Fernando Esperón, profesor e investigador de la Universidad Europea de Madrid, explica: “Es fundamental continuar con estudios de este calibre en especies emblemáticas, como las tortugas gigantes, para comprender mejor cómo se propagan estas bacterias resistentes y buscar soluciones a una crisis global que amenaza la salud de personas y animales.”

Acciones de manejo con las autoridades

Sin embargo, no todo son malas noticias. De hecho, conocer las localidades donde se encuentran los casos de mayor resistencia a los antibióticos dentro de las zonas pobladas de Galápagos permite coordinar acciones de manejo con las autoridades locales para controlar el uso de antibióticos y concienciar a los ganaderos locales. Por otro lado, los datos arrojados por este estudio sugieren que los valores de resistencias encontrados son todavía bajos, en comparación con otros estudios hechos en grandes ciudades. Esto sugiere que todavía se está ante una situación que podría ser reversible si científicos, tomadores de decisiones y sectores involucrados colaboran para regular y reducir el uso de antibióticos en el archipiélago.

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