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Medir el estrés de los caballos a través de sus ojos


El equipo de investigación de la Universidad de Guelph descubrió que un caballo parpadeará menos y contraerá más los párpados cuando esté bajo estrés leve. Este nuevo hallazgo podría ofrecer a los cuidadores una señal de que su animal se está agitando simple y fácil de detectar.

Se cree que el estudio, publicado en la revista Animals, es el primero en revelar la importancia de las contracciones de los párpados como un indicador de estrés, dice la profesora Katrina Merkies, autora principal del estudio. “Ya se sabe que los humanos cambiamos nuestra forma de parpadear cuando estamos bajo presión. Algunos estudios han demostrado que parpadeamos más cuando estamos estresados, mientras que otros descubrieron que parpadeamos menos. Queríamos ver si frecuencia de parpadeo de los caballos también cambia”, dijo Merkies, profesora del departamento de Animal Biosciences en Ontario Agricultural College

Aunque muchos cuidadores de caballos son capaces de detectar cuándo sus animales están estresados, a veces puede ser difícil obtener una buena lectura sobre el estado de ánimo de un caballo, especialmente si el animal ha sido bien entrenado. “Cuando entrenamos caballos, les enseñamos específicamente a suprimir sus respuestas al estrés porque no queremos que reaccionen cuando están asustados o nerviosos. Pero incluso si han aprendido a suprimir su reacción, en realidad no disminuye el estrés que sienten", dijo.

Diseño del estudio

Si bien el estrés se puede medir a través de monitores de frecuencia cardiaca o niveles de cortisol en sangre, Merkies y su equipo querían una medición no invasiva, por lo que decidieron probar si los ojos de los caballos podían ofrecer pistas. Incluyeron en el estudio a 33 caballos de varias razas de tres instalaciones de clases de equitación en el este de Ontario y los expusieron de forma individual a tres escenarios levemente estresantes:

  • En el primero, se lanzó una pelota frente al caballo en un intento de asustar al animal.
  • En el segundo, el caballo se separó visualmente del resto de caballos durante unos minutos.
  • Finalmente, se les retiró la comida durante tres minutos a la hora de comer mientras que sus compañeros podían comenzar a comer. 

Los investigadores filmaron a los caballos y observaron los cambios en el movimiento de los ojos y los oídos, la inclinación de la cabeza y la inquietud general.

Resultados

Descubrieron que retirar la alimentación durante unos minutos era lo más estresante para los caballos, confirmado por el aumento de la frecuencia cardiaca, la inquietud y el movimiento de la cabeza. Por el contrario, la separación y la prueba de sobresalto apenas provocaron una respuesta de estrés en los animales. Cuando los investigadores revisaron los vídeos de los ojos de los caballos durante la retirada del alimento, notaron que los caballos parpadeaban menos pero contraían más los párpados superiores. 

En promedio, la frecuencia de parpadeo total disminuyó a un promedio de cinco parpadeos por minuto durante el momento estrés, en comparación con las ocho o nueve veces por minuto cuando se relajaban. Durante la restricción de la alimentación, cuando los caballos sintieron el mayor nivel de estrés, las contracciones de los párpados aumentaron en un promedio de dos contracciones por minuto a seis contracciones por minuto. No hubo un aumento en las contracciones de los párpados con las otras pruebas de estrés.

Merkies dijo que espera que el hallazgo de su equipo ayude a los cuidadores de caballos a buscar formas simples de evaluar el estado de ánimo de sus animales. "No hay una medida que nos aporte toda información, pero esta es otra herramienta que podemos usar para comprender mejor a nuestros animales", dijo.



Horses Blink Less, Twitch Eyelids More When Stressed, U of G Researchers Find. Wednesday, November 6, 2019. University of Guelph.

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