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Un grupo de perros entrenados consigue detectar el coronavirus con un 96 por ciento de precisión

El estudio recién publicado describe cómo lo han conseguido y las dificultades que han encontrado durante el proceso.


Poncho, uno de los perros entrenados por Penn Vet para discriminar entre muestras positivas y negativas a SARS-CoV-2. Fuente: Penn Vet.Poncho, uno de los perros entrenados por Penn Vet para discriminar entre muestras positivas y negativas a SARS-CoV-2. Fuente: Penn Vet.

Una investigación recién publicada en la revista PLOS ONE sugiere que los perros detectores especialmente entrenados pueden detectar muestras positivas de COVID-19 con un 96 % de precisión. "No es algo simple lo que les estamos pidiendo a los perros", dice Cynthia Otto, autora principal del trabajo y directora del Centro para perros de trabajo de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Pensilvania. "Los perros deben detectar específicamente el olor de la infección, pero también deben generalizar los olores de fondo de diferentes personas: hombres y mujeres, adultos y niños, personas de diferentes etnias y geografías". 

Preparación de los perros

En este estudio, los investigadores señalan que los perros podían hacerlo, pero el entrenamiento debe realizarse con mucho cuidado e, idealmente, con muchas muestras. En el Working Dog Center, Otto y sus compañeros llevan años de experiencia en el entrenamiento de perros de detección médica, incluidos aquellos que pueden identificar el cáncer de ovario. Cuando llegó la pandemia, aprovecharon esa experiencia para diseñar un estudio de detección del coronavirus.

El equipo del Working Dog Center de la Universidad de Pennsylvania.El equipo del Working Dog Center de la Universidad de Pennsylvania.

Los colaboradores Ian Frank de la Escuela de Medicina Perelman y Audrey Odom John del Hospital Infaltil de Filadelfia proporcionaron muestras positivas para el SARS-CoV-2 de pacientes adultos y pediátricos, así como muestras de pacientes que dieron negativo en las pruebas para que sirvieran como controles experimentales. Otto trabajó en estrecha colaboración con la experta en coronavirus Susan Weiss de Penn Medicine para procesar algunas de las muestras en el laboratorio de Bioseguridad Nivel 2+ de Penn para inactivar el virus para que los perros pudieran olfatearlas sin peligro.

En el estudio se utilizaron ocho perros Labradores y un Pastor Belga Malinois que no habían realizado antes trabajos de detección médica. Primero, los investigadores los entrenaron para reconocer un olor distintivo, una sustancia sintética conocida como compuesto de detección universal (UDC). Utilizaron una "rueda de olor" en la que cada uno de los 12 puertos se cargara con una muestra diferente y se recompensaba al perro cuando respondía al puerto que contenía el UDC. Cuando los perros respondieron consistentemente al olor del UDC, el equipo comenzó a entrenarlos para responder a las muestras de orina de pacientes positivos al SARS-CoV-2 y discernir las muestras positivas de las negativas. Las muestras negativas se sometieron al mismo tratamiento de inactivación, ya sea inactivación por calor o inactivación con detergente, que las muestras positivas.

Necesidad de un gran número de muestras

Al procesar los resultados con la ayuda del criminólogo y estadístico de Penn Richard Berk, el equipo descubrió que después de tres semanas de entrenamiento, los nueve perros pudieron identificar fácilmente muestras positivas de SARS-CoV-2, con una precisión del 96 % de promedio. Sin embargo, su sensibilidad, o capacidad para evitar falsos negativos, fue menor, en parte, según creen los investigadores, debido a los estrictos criterios del estudio: si los perros pasaban de largo de un puerto que contenía una muestra positiva, incluso solo una vez, se etiquetaba como "fallido".

Las principales lecciones aprendidas del estudio, además de confirmar que existe un olor a SARS-CoV-2 que los perros pueden detectar, fueron que el entrenamiento futuro debería implicar un gran número de muestras diversas y que los perros no deberían ser entrenados repetidamente con las muestras de un solo individuo.



With impressive accuracy, dogs can sniff out coronavirus. By Katherine Unger Baillie. PennVet.


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