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Los perros no entrenados son capaces de anticipar ataques epilépticos en personas

Todos los perros del estudio demostraron más cambios de comportamiento afiliativos cuando se les expuso a los olores asociados a las convulsiones.


El Dr. Neil Powell, investigador principal del estudio, con su perro Fern. Imagen cedida por Queen’s University Belfast.El Dr. Neil Powell, investigador principal del estudio, con su perro Fern. Imagen cedida por Queen’s University Belfast.

Una nueva investigación dirigida por la Queen's University de Belfast ha demostrado que los perros pueden predecir ataques epilépticos, ofreciendo una señal de advertencia a los propietarios que tiene el potencial de salvar vidas. Los ataques epilépticos están asociados con un olor específico que es detectable por los perros. El estudio analizó la reacción de los perros a los olores y descubrió que los perros podían predecir cuándo era inminente una convulsión.

La epilepsia es una afección neurológica debilitante y potencialmente mortal que afecta a aproximadamente 65 millones de personas en todo el mundo, de las cuales el 30 % (20 millones) no pueden controlar sus convulsiones con medicamentos. Actualmente no existe un dispositivo confiable y simple de alerta temprana de la aparición de convulsiones, lo que significa que muchas personas con epilepsia inestable viven con el temor de sufrir lesiones o muerte súbita y el impacto negativo de la estigmatización social.

Los perros domésticos sin entrenamiento también pueden tener esta capacidad

Según detallan en el estudio, publicado hoy en la revista MDPI Animals, ha habido relatos anecdóticos de perros domésticos que predicen los ataques epilépticos de sus dueños al estar atentos y demostrar comportamientos de búsqueda de atención, pero hasta la fecha ningún estudio científico ha investigado la veracidad de estas afirmaciones. El investigador principal, el Dr. Neil Powell, de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Queen's University de Belfast, señala: “Teníamos la hipótesis de que, dado el extraordinario sentido del olfato de los perros, un compuesto orgánico volátil exhalado por el dueño epiléptico del perro puede proporcionar un mecanismo de activación de alerta temprana que hace que los perros reaccionen antes de que se produzca la convulsión. Los resultados han demostrado que los perros domésticos son una fuente confiable para detectar una convulsión".

Los investigadores exploraron cómo reaccionaba un grupo de 19 perros de compañía sin experiencia previa en la detección de convulsiones a la aparición de olores asociados con estos episodios mediante el uso de sudor extraído de personas con epilepsia. A través del diseño especial de un aparato llamado mecanismo remoto de liberación de olor (Remote Odour Delivery Mechanism, RODM), los investigadores liberaban por separado olores asociados con convulsiones epilépticas y olores no asociados con los ataques y grabaron las reacciones de los perros por separado. Descubrieron que los 19 perros demostraron más cambios de comportamiento afiliativos cuando se enfrentaron a los olores asociados a las convulsiones, en comparación con su respuesta a los olores control.

El Dr. Powell añade: “Nuestros hallazgos muestran claramente que todos los perros reaccionaron al olor asociado a las convulsiones, ya sea haciendo contacto visual con su dueño, tocarlo, llorar o ladrar. Hay un olor volátil único relacionado con las convulsiones epilépticas, detectable por los perros que, a su vez, pueden advertir a su dueño de que es probable que ocurra una convulsión. Nuestra investigación se basó en perros de compañía sin entrenamiento previo. Si podemos entrenar a los perros, esto tiene el potencial de marcar una gran diferencia para los propietarios que experimentan convulsiones impredecibles y debería contribuir en gran medida a mejorar no solo su seguridad, sino también su calidad de vida".

La investigación fue financiada y realizada en asociación con Epilepsy Ireland y Disability Assistance Dogs.

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