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Cómo predecir la posible transmisión de la influenza aviar a las personas

Sistema informático A2H


Un equipo de investigadores ha desarrollado una técnica informática que permite predecir si una determinada cepa de gripe aviar tiene el potencial de infectar personas. Tal herramienta permitiría a las autoridades sanitarias hacer un seguimiento de las cepas específicas entre aves salvajes y domésticas y, por tanto, predecir con más certeza si dichas cepas pueden llegar a causar una pandemia global de gripe en las personas. El equipo está formado por científicos de la Universidad de Arizona, Tucson (Estados Unidos), de la Universidad de Ciencia y Tecnología de Huazhong, Wuhan y el Instituto de Virología Wuhan (China). Según ellos, desde 1997 varias cepas del virus de la influenza aviar A (IAA), comúnmente conocido como “gripe aviar” han infectado personas directamente desde sus hospedadores naturales, las aves, provocando incluso la muerte de algunas de ellas. El brote más reciente es el de la gripe aviar H7N9, que apareció en China en febrero de 2013. El método se basa en el análisis de 90 posiciones marcadas en las secuencias de la proteína interna del virus. Estas posiciones están correlacionadas con más de 500 características físicas y químicas del virus. Los investigadores utilizan después técnicas de extracción de datos para “emparejar” características fisicoquímicas específicas con la infectividad entre aves y humanos. Su origen puede rastrearse hasta llegar a determinar la presencia de mutaciones en las proteínas de las cepas emergentes. El equipo ha validado con éxito su sistema, al que denomina “A2H”, frente a cepas conocidas de gripe aviar y aquellas que son infecciosas para las personas.

Según los científicos, “el A2H puede ser útil para avisar con tiempo de la transmisión interespecie del virus de la influenza aviar A, lo que contribuirá a mejorar la salud pública. Más adelante, cuando haya disponibles más cepas víricas el sistema se validará y actualizará para ellas”.

En un futuro cercano, podría desarrollarse una herramienta similar para usar frente a otros virus que aparezcan de hospedadores no humanos y que puedan llegar a ser infecciosos para las personas.

*Chuang Ma et al. Predicting transmission of avian influenza A viruses from avian to human by using informative physicochemical properties. Int. J. Data Mining and Bioinformatics, 2013, 7, 166-179.

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