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Beneficios del destete temprano de terneros 

Una apuesta interesante en zonas de sequía


A comienzos de 2013 los productores de vacuno de las Grandes Llanuras de Estados Unidos todavía sufrían los efectos prolongados de la devastadora sequía de 2012, la peor en medio siglo. El número de vacas de carne, afectado gravemente por una larga sequía, era también el más bajo en los últimos 50 años. En toda la zona los recursos alimenticios eran escasos, lo que restringía el crecimiento de los terneros, y producía pesos al destete más bajos.

La sequía contribuye a disminuir el peso corporal de las vacas y su condición y debilitar las funciones inmunes, lo que afecta a su salud y el rendimiento reproductivo general.

Durante décadas, los científicos del ARS (Agricultural Research Service) en Montana han estudiado opciones de manejo para minimizar los efectos de la sequía en la producción ganadera. Recientemente, se unieron a colaboradores de la Universidad de Montana y la Asociación Americana de Simmental en ese estado, para evaluar el destete temprano de terneros y su impacto en el rendimiento de las vacas, las novillas y los machos, tal y como revela el ARS. Según los investigadores, cuando un ternero se desteta temprano, todos los nutrientes que normalmente van a la producción lechera para el ternero pueden retenerse para la propia madre, ayudándole a incrementar su peso y condición corporal. Y los terneros destetados bien manejados pueden también incrementar su peso más que si se dejan con sus madres, especialmente durante periodos de sequía.

Para demostrarlo utilizaron 400 vacas. Algunos terneros fueron destetados temprano, a los 80 días de vida, mientras que otros lo hicieron a la edad más tradicional de 215 días. Las vacas que destetaron un ternero de forma temprana ganaron más peso y mejoraron su condición corporal al inicio del invierno. Por tanto, la cantidad de alimento necesario para mantenerlas fue menor durante todo el invierno.

Según los investigadores, el destete temprano durante sequías graves reducirá las pérdidas económicas que tienen lugar al vender terneros de bajo peso. Para lograr beneficio económico, es necesario incrementar un 20 % el rendimiento reproductivo de la vaca porque los terneros destetados antes necesitan pienso mucho antes. Cuando se les quitan los terneros pronto a las vacas jóvenes, la demanda de lactación termina, permitiendo a la vaca enfocar sus recursos en la condición corporal y el crecimiento. Si una vaca entra en el invierno en mejor condición corporal, la mantiene y será más probable que pueda mantenerse en el rebaño hasta su madurez.

Los resultados de la investigación demostraron también que el destete temprano incrementa la probabilidad de que las novillas queden preñadas a tiempo en el siguiente periodo reproductivo, y que los machos destetados de forma temprana alcanzan la madurez antes que los destetados de forma tradicional.

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