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¿Cómo convertir los purines en agua potable?

Ya existe una tecnología capaz de convertir los purines de vaca en agua limpia


La gestión de purines es un gran problema para el sector agrario. Con la intención de resolverlo, un grupo de estudiantes de la Universidad de Michigan (Estados Unidos) comenzaron un proyecto hace diez años, que ahora está en fase de finalización. Se trata de un sistema que recoge el estiércol y los convierte en agua lo suficientemente limpia como para que el ganado se la beba. Esto se realiza a través de un digestor anaerobio que separa los nutrientes. Además, durante el proceso se extraen nutrientes que se pueden reutilizar como abono.

Tal y como publica el Centro Tecnológico Ainia en su página web, el sistema está compuesto por un digestor anaerobio que utiliza los residuos, como por ejemplo el estiércol, para producir energía, acoplado a un dispositivo de ultrafiltración (un stripping con aire que recupera el nitrógeno), que mediante la ultrafiltración y la ósmosis producen agua limpia. 

De esta forma, en el proceso intervienen tres tecnologías:

- Digestión anaerobia: proceso biológico por el que la materia orgánica contenida en el estiércol se transforma en biogás (un gas combustible que puede utilizarse para producir energía) y un digerido que contiene el resto de materia orgánica que no se ha degradado durante el proceso, que contiene nutrientes que se pueden utilizar en la agricultura.

- Stripping: proceso en el que se hace pasar aire caliente a contracorriente en el digerido para extraer el nitrógeno amoniacal, que quedaría en la corriente de aire, y que luego se puede recuperar con un lavado ácido. El producto resultante (sales de amonio) es valorizable en agricultura.

- Membranas: el material resultante, aunque en su mayoría es agua, todavía contiene materia orgánica. La tecnología de membranas permite obtener agua limpia, habitualmente combinando etapas de filtración de tamaño de poro decreciente. Por ejemplo, una ultrafiltración seguida de una ósmosis inversa.

En Ainia llevan más de diez investigando en la digestión anaerobia de diversos residuos y subproductos orgánicos, incluyendo estiércoles. Además, también han trabajado en la recuperación de nitrógeno mediante stripping con aire a partir de digeridos, por lo que en sus plantas piloto se pueden reproducir y optimizar ambos procesos. 

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