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Las microalgas como fuente de proteína en dietas de vacuno lechero


<em>Chlorella vulgaris</em> (Imagen: Wikipedia).Chlorella vulgaris (Imagen: Wikipedia).

La revista especializada All Ablout Feed, ha publicado un artículo resumiendo las investigaciones de la doctora Marjukka Lamminen, que defendió recientemente su tesis doctoral sobre “el potencial de las microalgas para reemplazar a las fuentes de proteína convencional en la alimentación sostenible del ganado vacuno”, en la Facultad de Agricultura y Silvicultura de la Universidad de Helsinki. Sus investigaciones han probado que no existen limitaciones biológicas o fisiológicas al uso de las microalgas como fuente de proteína para las dietas de ganado lechero en sistemas intensivos.

Las microalgas son un grupo heterógeneo de microorganismos que crecen en ambientes muy diversos. Su composición nutritiva es por lo tanto muy diversa y depende en gran medida de la especie de microalga, así como de la cepa, las condiciones de cultivo, el método de cosecha y su estado de crecimiento. Esta plasticidad en su composición permite una gran variedad de usos para la nutrición animal, pudiendo optimizar su composición según el objetivo específico que se persiga. Por ejemplo, especies ricas en proteína como Spirulina platensis y Chlorella vilgaris pueden ser utilizadas como fuente proteica, mientras que especies ricas en lípidos o carbohidratos pueden sustituir a otras fuentes de energía convencionales. Además, existen especies ricas en ácidos grasos poliinsaturados o antioxidantes que podrían usarse como suplementos.

La doctora Lamminen llevó a cabo 4 experimentos para investigar el impacto de la alimentación con diferentes fuentes proteicas en la producción lechera, el metabolismo de le energía y los aminoácidos, la utilización del nitrógeno y el consumo de alimento. Sustituyó las fuentes tradicionales de proteína (colza, soja y habas), total o parcialmente, por microalgas de los géneros Spirulina platensis, Chlorella vulgaris y Nannochloropsis gaditana. La concentración de proteína de Spirulina platensis y Chlorella vulgaris fue mayor que la de las dietas convencionales (aproximadamente 600-700 g/kg de materia seca) mientras que la concentración de proteína para Nannochloropsis gaditana fue similar a las dietas convencionales (385 g/kg de materia seca). 

El reto de la palatabilidad

El sabor de las algas resultó claramente peor que el de los ingredientes fuente de proteína habitual. Si el concentrado con microalgas y la fibra se ofrecían por separado, las vacas disminuían la ingestión del primero y compensaban comiendo más fibra. Pero cuando se ofrecía en forma de ración mezclada (TMR) el consumo disminuía en general. De todas formas, no quedó claro si la mala palatabilidad se debía a diferencias entre el sabor, olor y textura de las algas con respecto a los ingredientes convencionales a los que las vacas estaban acostumbradas, a una respuesta fisiológica contra la ingestión de algas, o a ambas causas.

Pequeños efectos en la producción de leche

Cuando se sustituyó la proteína de la dieta parcialmente por microalgas del género <em>Spirulina</em>, la producción de leche disminuyó ligeramente en los tratamiento en los que la dieta mantenía la colza como ingrediente, pero aumentó en los tratamientos que mantenían las habas. Este efecto se observaba de manera similar para el caso del contenido en proteína de la leche. En general, y a pesar de su mal sabor y aceptación, las microalgas consiguieron unos rendimientos muy similares a las dietas con proteína proveniente de la soja, por lo que una mejora en la palatabilidad de las microalgas tiene el potencial de mejorar aún más la producción de leche al aumentar la ingestión.

Utilización del nitrógeno

Cuando se sustituyó la colza por microalgas del género <em>Spirulina</em>, se observó un efecto negativo sobre la utilización del nitrógeno (lo que era esperable debido a la alta eficiencia en el ratio de utilización del nitrógeno de la colza, que llega a ser del 150%). Pero cuando las microalgas sustituían a la soja o las habas, el efecto fue positivo, mejorando la utilización del nitrógeno con respecto a estos ingredientes tradicionales.

Futuras investigaciones

En la actualidad, se conoce poco sobre la degradabilidad de la proteína en el rumen y la digestibilidad intestinal de las dietas con microalgas, así como del efecto del cultivo y el método de cosecha de las microalgas sobre estos factores (que son muy relevantes en cuanto a la calidad de la proteína, la concentración de la proteína y la composición en aminoácidos).

Los resultados de estos experimentos han demostrado que las microalgas pueden ser utilizadas como fuente de proteínas para las dietas del ganado lechero en sistemas de producción intensivos, especialmente para sustituir a los granos de leguminosa. De todas maneras, los precios de las microalgas aún son un problema para su utilización a gran escala, aunque esto podría cambiar en el futuro debido al rápido desarrollo de la tecnología de procesado y a potenciales cambios legislativos sobre las prácticas de producción de alimentos poco sostenibles.

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