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Importante aumento de la diversidad de los virus de la influenza porcina

El transporte de animales vivos, un factor clave


Aunque los virus de la influenza porcina generalmente infectan sólo a cerdos, podrían potencialmente provocar una pandemia en personas, como ocurrió en 2009 con el virus H1N1. Ya que los estudios a largo plazo que han estudiado los virus de la gripe en porcino han sido pocos, existen vacíos en el conocimiento sobre la evolución de los virus de la gripe porcina y las condiciones que permiten a un virus porcino infectar humanos y causar la enfermedad. Un mayor transporte de cerdos vivo parece suponer también un incremento en la diversidad de los virus de la influenza porcina encontrada en animales en Hong Kong durante las últimas tres décadas.

En el estudio más largo de este tipo, publicado en la revista Nature en mayo de este año, investigadores del Duke-NUS Graduate Medical School encontraron que los virus porcinos cruzaron la frontera geográfica y se mezclaron con virus locales, aumentando su diversidad.

La mayoría de las infecciones humanas registradas han sido en personas con contacto directo con los animales de granja. En palabras de los investigadores, “el riesgo de transmisión porcino-humano no se ha incrementado mucho, pero la diversidad de los virus porcinos sí ha aumentado, tal y como se muestra en nuestro estudio. Esto significa que el repertorio de virus con que los humanos están en contacto cada día se ha incrementado, lo que puede llevar a una mayor probabilidad de transmisión porcino-humano, aunque el riesgo todavía no está cuantificado”.

El transporte geográfico de virus porcinos que se muestran en este estudio se produce probablemente durante el transporte de cerdos vivos. La mayoría de los virus porcinos que han sido descritos hasta la fecha se aislaron de cerdos criados en Asia, Europa y Norteamérica. Algunos virus se han aislado de cerdos criados en casas en el sureste asiático. Sin embargo, no hay información disponible sobre el estatus de la gripe en cerdos salvajes o domésticos.

El trabajo estudió la epidemiología, genética y propiedades antigénicas del virus de la influenza porcina en Hong Kong a partir de más de 650 muestras tomadas de los cerdos, más de 800 muestras sanguíneas de cerdos a los que se les hacía seguimiento desde hacía 12 años, y 34 años de otros datos sobre virus de gripe porcina. Los virus de la gripe evaden la respuesta inmune por medio de mutaciones en la hemaglutinina, proteína que actúa como antígeno. Los anticuerpos formados durante infecciones previas fallan a la hora de reconocer al nuevo antígeno mutado, razón por la que las vacunas de la gripe estacionales deben reformularse anualmente.

Las mutaciones en la hemaglutinina se han relacionado con la mezcla de material genético de múltiples especies víricas en combinaciones nuevas. La mayor diversidad vírica encontrada en los virus de la influenza porcina puede suponer que haya más combinaciones posibles procedentes de esta mezcla.

Estos resultados dan importantes claves sobre el mecanismo de evolución del virus en general. Los investigadores descubrieron que dos líneas principales de virus subtipo H1 y los virus humanos H3N2 se detectaban con frecuencia en porcino. Varias combinaciones de las tres líneas se detectaron en cerdos, incluyendo también algunos virus aviares.

Aunque los cerdos no tenían síntomas o eran muy ligeros a la mayoría de los virus aislados en el estudio, los científicos no saben cómo de virulentos pueden ser estos virus en las personas. Por ello, es importante monitorizar estos virus en cerdos, especialmente aquellos que pueden aparecer en humanos y frente a los que no tenemos anticuerpos.

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