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Una vacuna pionera frente a la fiebre aftosa

Desarrollada en Estados Unidos


Estados Unidos es un país libre de aftosa desde 1929. Con cien millones de cabezas de ganado y exportaciones en este sector superiores a los 100.000 millones de dólares, la enfermedad podría tener graves consecuencias financieras si apareciera. La nueva vacuna se ha diseñado para responder rápidamente a un eventual brote, y a diferencia de vacunas tradicionales, se ha desarrollado sintetizando material genético en el laboratorio y sin necesidad de manipular el virus de fiebre aftosa, altamente contagioso.

La ley prohíbe el uso del virus de fiebre aftosa en cualquier lugar de Estados Unidos, con excepción del laboratorio de Plum Island desde 1954, perteneciente al Servicio de Investigación Agrícola de EE.UU. (ARS, por sus siglas en inglés), que se encuentra a unas dos millas de la costa de Nueva York. El virus es muy contagioso y en aquella época se decidió que era más seguro trabajar en una isla. El laboratorio cuenta con estrictas medidas de bioseguridad, como sistemas de filtración de aire. Aunque no infecta a los seres humanos, éstos pueden ser portadores de la enfermedad y transmitirla a otros animales.

La enfermedad provoca que los animales dejen de comer, pierdan peso y disminuyan la producción de leche. En animales jóvenes, además, hay una mortalidad bastante alta. Si el animal se recupera, la carne se puede consumir, pero el impacto económico es severo.

Para la fabricación de la vacuna se ha utilizado como vector un adenovirus, que no causa ninguna enfermedad en humanos porque le faltan algunos de sus genes, y que sólo crece en ciertas células en el laboratorio. En este virus se introdujo la información genética relevante del virus de fiebre aftosa, o sea aquellas partes del virus que inducen una respuesta inmune importante. La vacuna utiliza una tercera parte de las proteínas del virus de fiebre aftosa, mientras que las otras dos terceras partes del virus se pueden utilizar para probar si los animales producen anticuerpos o defensas contra estas proteínas, lo cual indicaría que esos animales fueron infectados. Es fundamental distinguir vacunados de infectados para evitar lo que sucede muchas veces al controlar brotes de aftosa, cuando miles y hasta millones de animales no infectados acaban siendo sacrificados.

La nueva vacuna permite, además, responder rápidamente a un brote de virus emergentes. Hay muchos tipos de fiebre aftosa, hasta siete serotipos, algunos con subtipos y las vacunas contra unos no protegen contra otros.

Los países utilizan los llamado bancos de vacunas, como el Banco Norteamericano de Vacunas de Fiebre de Aftosa, que comparten EE.UU., Canadá y México. Pero para producir nuevas vacunas en la forma tradicional y responder a nuevas cepas es preciso que estos virus crezcan en células, lo que a veces no sucede, dificultando y haciendo más lenta la producción de vacunas.

Según los científicos, la vacuna se ha producido específicamente para las necesidades de EE.UU., un país libre de aftosa, y se va a utilizar únicamente en respuesta a brotes, en un tratamiento único y no en forma rutinaria. La vacuna no podría utilizarse, por ejemplo, en países como Argentina o Uruguay donde se vacuna varias veces al año.

Este equipo de investigación está trabajando en vacunas que produzcan inmunidad durante más de seis meses, ya que las vacunas tradicionales actuales utilizadas en países no libres de aftosa sólo ofrecen inmunidad durante un tiempo determinado. También se investigan vacunas que ofrezcan una cobertura más amplia, no sólo contra la cepa específica con la que fueron elaboradas.

Los científicos esperan que la vacuna desarrollada en Plum Island abra el camino para el uso de nuevas tecnologías en vacunas tradicionales.

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