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La Universidad de Hong Kong y el BC Genome Sciences Center descubren un nuevo inhibidor del H5N1


Según se informa en una nota de prensa de la Universidad de Hong Kong, un proyecto conjunto del Genome Sciences Center de la Agencia contra el cáncer de la Columbia Británica (Canadá) y del Cyokine Biology Group del Departamento de Medicina Pediátrica y Adolescente de esta universidad china ha permitido el desarrollo de un sistema capaz de identificar nuevas moléculas activas contra los virus de la gripe, entre los que se incluyen los virus de la influenza humana y aviar, como el H5N1. Los líderes de este grupo han sido Steven Jones (Vancouver) y Allan S.Y. Lau (Hong Kong).
Los últimos brotes de influenza aviar altamente patogénica producidos por el virus H5N1 en aves y el aumento en la frecuencia de los contagios a los seres humanos han puesto en alerta al mundo ante una posible pandemia. Desde el primer caso documentado de transmisión directa del virus H5N1 de un ave a una persona en 1997, la gravedad de la enfermedad y la alta tasa de mortalidad asociada se ha convertido en una preocupación para el gran público, los trabajadores sanitarios y los gobiernos.

Terapia antiviral y resistencia vírica
Durante los últimos años se han utilizado nuevos antivirales como Oseltamivir y Zanamivir, además de productos más antiguos como Rimantadina y Amantadina, para combatir los brotes de gripe aviar en personas. Los dos primeros son buenos ejemplos de diseño molecular de medicamentos y ejercen sus acción inhibiendo la actividad neuraminidasa de los virus influenza A y B.
La neuraminidasa actúa desprendiendo las nuevas partículas virales de la célula infectada, para que la infección pueda diseminarse a otras células hospedadoras. Los mediamentos inhibidores de esta enzima que se utilizan actualmente actúan sobre ella para impedir que lleve a cabo su acción y los nuevos viriones puedan desprenderse.

(Desde la izquierda) Doctor Leo Poon Lit-man, profesor Allan Lau Sik-yin y doctor Davy Lee Chun-wai. (Foto: UHK)
Tanto Zanamivir como Oseltamivir tienen una toxicidad muy baja y parecen ser eficaces contra cualquier neuraminidasa de cualquier virus influenza. Sin embargo, la posibilidad de que se desarrollen resistencias generalizadas se ha convertido en una importante preocupación durante los últimos años. Se han detectado en el virus, mediante análisis molecular, tres sitios de mutación y la presencia de cualquiera de los tres inutiliza la acción del Oseltamivir.
Un artículo publicado en The New England Journal of Medicine (Moscona, 2009) concluye que el pasado invierno la cepa estacional del virus influenza A H1N1 circulante es resistente a Oseltamivir debido a la mutación His274Tyr. Así pues, desarrollar nuevos medicamentos es muy urgente.

Identificación de nuevos compuestos
Recientemente, la estructura cristalina del grupo 1 de neuraminidasas (N1, N4 y N8) ha sido decodificada por un grupo de científicos británicos y se ha encontrado un nuevo sitio en la estructura de estas enzimas sobre el que podrían actuar sustancias antivirales de nuevo desarrollo. El análisis molecular mediante modelos informáticos ofrece un eficiente e innovador sistema para examinar moléculas de pequeño tamaño y las interacciones entre proteínas. El software denominado ICM se ha usado para analizar unos 230.000 compuestos diferentes en el National Cancer Institute de los Estados Unidos. Una veintena de sustancias fueron identificadas como potenciales antivirales anti-H5N1 con estos análisis.
De estos 20 principios activos, el denominado compuesto-1 (NSC89853) mostró su capacidad para inhibir la replicación viral tan eficazmente como el Oseltamivir, tanto para virus H1N1 como H5N1. Los resultados obtenidos indican que este compuesto-1 y otras moléculas similares pueden ser efectivas contra virus mutantes resistentes a los antivirales utilizados habitualmente.

Importancia práctica del estudio
Los estudios llevados a cabo por los equipos de los doctores Jones y Lau han demostrado la fiabilidad del análisis informático molecular para identificar nuevos principios activos candidatos a ser utilizados como medicamentos contra los virus de la influenza.
Las ventajas de utilizar este nuevo protocolo son:
• Es un eficiente e innovador modo de examinar moléculas e interacciones entre proteínas.
• Se puede aplicar a millones de nuevas moléculas.
• Es mucho más económico que los sistemas tradicionales y menos agresivo con el medio ambiente.
• Permite desarrollar nuevos antivirales mucho más rápidamente, lo cual es muy útil ante un virus que muta tan fácilmente como el de la influenza.
• Minimiza la utilización de productos biológicos peligrosos y previene los cuellos de botella en los laboratorios de nivel P3.
El equipo de investigadores prevé estudiar también nuevos sitios de acción para agentes terapéuticos en otros virus.

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