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La ética de los huevos


La revista científica Science acaba de publicar un artículo revisando las nuevas tecnologías de sexado de huevos cuyo objetivo es terminar con la práctica del sacrificio de los pollitos macho de un día.

La marca alemana Respeggt ha sido la primera en comercializar los productos resultantes de este tipo de tecnologías, y desde esta semana sus huevos podrán comprarse fuera de Berlín. Para finales del año 2019, esperan poder distribuirlos por todo el país. De este modo, los consumidores alemanes podrán adquirir un producto que no contribuye al desperdicio de los aproximadamente 7 billones de pollitos macho sacrificados anualmente por la industria del huevo.

Además de las ventajas éticas, este tipo de producto tiene el potencial de reducir los costes en las incubadoras, pues se podría prescindir de los sexadores y facilitaría un considerable ahorro en espacio y energía. Como ventaja añadida, los huevos macho descartados pueden venderse como materia prima a la industria de la alimentación animal, de la cosmética o incluso a productores de vacunas. Asociaciones y gobiernos de varios países, desde Alemania a EE. UU., han declarado que pretenden eliminar la práctica del sacrificio de pollitos machos en un futuro tan cercano como el año 2020.

La tecnología que hace posible los huevos Respeggt, se basa en la clasificación por hormonas sexuales. Hacia los 9 días del desarrollo, los embriones hembra empiezan a producir sulfato de estrona que puede detectarse en una gota de fluido extraída por un diminuto agujero practicado en la cáscara mediante un láser robotizado. En la actualidad, el sistema es capaz de clasificar 3.000 huevos por hora en la pequeña incubadora experimental donde comenzó el proyecto Respeggt, pero este volumen podría multiplicarse fácilmente a nivel comercial. 

Existen otras tecnologías en diferentes grados de desarrollo, desde la espectroscopia por láser hasta la ingeniería genética, pasando por la resonancia magnética. La fundación americana FFAR (Foundation for Food and Agricultural Reserach) anunciará en septiembre los seis finalistas seleccionados de entre los 21 proyectos presentados para su premio Egg-Tech, que recompensará con 6 millones de dólares las mejores ideas para desarrollar un método práctico y aplicable a nivel comercial.

La compañía americana Ovabrite está comenzando a estudiar una técnica para seleccionar los huevos por espectrometría de masas antes de comenzar la incubación y sin tocar la cáscara. La idea está aún en una fase muy inicial pero se basa en el análisis de compuestos volátiles específicos de cada sexo que transpiran a través de la cáscara.

La ingeniería genética aliada con la robótica ha sido la tecnología elegida por un grupo Australaino e Israelí, llamado eggXYt (pronunciado "exit"), para modificar los cromosomas sexuales de las gallinas mediante CRISPR de manera que sus huevos macho contengan un marcador genético que los identifique simplemente por fluorescencia. Esta técnica facilitaría mucho la clasificación en la incubadora, pero es difícil encontrar un marcador con suficiente potencia para expresarse en embriones tan jóvenes. La oposición publica a la modificación genética en Europa significa que este tipo de tecnologías serían muy difíciles de comercializar en el continente, pero americanos y australianos podrían aceptarlas más fácilmente, pues ni las gallinas ponedoras ni sus huevos contendrían genes modificados (sólo los machos de descarte).


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