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Los cerdos también son capaces de usar herramientas


Sus cebifrons aldatzen, Paris (Fuente: Jiel Beaumadier - http://jiel.b.free.fr, 2014).Sus cebifrons aldatzen, Paris (Fuente: Jiel Beaumadier - http://jiel.b.free.fr, 2014).

Todo empezó en octubre de 2015 cuando Meredith Root-Bernstein, investigadora visitante en el Musée de l’Homme en París y exploradora de National Geographic, se quedó sorprendida durante la observación de los jabalíes de las Bisayas (Sus cebifrons), también denominados cerdos verrugosos o jabalíes verrugosos de Bisaya (una especie de la familia Suidae que es originaria de Filipinas y que actualmente está en grave peligro de extinción), en un zoo de París.

Intrigada, volvió al recinto del Jardin des plantes con relativa frecuencia durante los siguientes meses para tratar de observar el comportamiento nuevamente, pero no tuvo éxito. Aun así, se planteó la hipótesis de que lo que había visto estaba relacionado con la construcción de nidos, un comportamiento de esta especie que generalmente se muestra cada seis meses para preparar la llegada de los lechones. Y, efectivamente, la siguiente primavera otro investigador fue regresó al recinto y grabó a tres de los cuatro animales usando herramientas para completar su nido, un agujero de tierra lleno de hojas.

Descubrieron un fenómeno que no estaba descrito en cerdos

Aunque muchas especies silvestres usan herramientas, desde chimpancés hasta cuervos y delfines, nadie había reportado el fenómeno en ningún cerdo de las 17 especies de cerdos salvajes y los cerdos domésticos. Esto sorprendió a Root-Bernstein, sobre todo teniendo en cuenta la conocida inteligencia de la familia Suidae.

Pero, en declaraciones a National Geographic, Root-Bernstein comentó que esto podría ser debido a que los cerdos salvajes están muy poco estudiados y, en la mayoría de los casos, están en peligro de extinción o en peligro crítico. Según la investigadora, el uso de herramientas es particularmente fascinante de estudiar porque es un rasgo compartido con los humanos, así como uno que puede resaltar una historia evolutiva común.

¿Cómo desarrollaron el estudio?

Para el estudio*, publicado recientemente en la revista Mammalian Biology, Root-Bernstein y sus colaboradores grabaron en vídeo a los cerdos y a dos de sus crías usando herramientas cuatro veces en 2016 y otras siete veces en 2017. Para comprobar si preferían usar herramientas más fáciles, se les facilitaron cuatro espátulas de cocina pero tan solo usaron una espátula dos veces.

El equipo notó que los animales, particularmente la hembra Priscilla, siempre usaba herramientas durante el proceso de construcción del nido. Según Root-Bernstein, esta consistencia en secuencia, combinada con el hecho de que las herramientas usadas podían mover físicamente el suelo, cumple con la definición científica para el uso de herramientas. Esta definición contempla "el ejercicio de control sobre un objeto externo libremente manipulable (la herramienta) con el objetivo de alterar las propiedades físicas de otro objeto, sustancia, superficie o medio, etc. a través de una interacción mecánica dinámica; o mediar el flujo de información”.

Los científicos sospechan que Priscilla pudo haber aprendido a usar la herramienta ella misma y, además, transmitir ese conocimiento a su pareja y a su descendencia.

Conclusiones

Aun así, Root-Bernstein reconoce que su conjunto de datos es pequeño y que el comportamiento se produjo en cautiverio, lo que puede hacer que los animales actúen de manera diferente a como lo hacen en la naturaleza.

Sin embargo, señala que la mayoría de los comportamientos inducidos por el cautiverio están marcados por la repetición frecuente, como el ritmo, pero que el uso de esta herramienta fue escaso y ocurrió solo dentro del contexto específico de la construcción de nidos.



*Root-Bernstein M, Narayan T, Cornier L y Bourgeois A. Context-specific tool use by Sus cebifrons. Mammalian Biology, vol. 98, sept. 2019, pp. 102-110. doi: 10.1016/j.mambio.2019.08.003.

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