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Una cepa de gripe porcina con potencial pandémico para los humanos se extiende en China


Con todo el planeta sensibilizado por los riesgos de las amenazas zoonóticas, llega otra alarma procedente de China: allí cada vez se dan más casos de cerdos infectados con una cepa de influenza que tiene el potencial de propagarse a los humanos, según informa la página web sciencemag.org.

Los investigadores que están estudiando la situación admiten que no saben qué consecuencias podría tener una mutación del virus que pudiera afectar a los humanos, pero advierten del potencial peligro, teniendo en cuenta que China tiene la mayor población de cerdos del mundo.

Un virus que combina tres linajes

Un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Science se centra en un virus de gripe porcina denominado G4. El virus es una combinación única de tres linajes:

  • uno similar a las cepas encontradas en aves europeas y asiáticas,
  • la cepa H1N1 que causó la pandemia de 2009
  • y una H1N1 norteamericana que tiene genes de los virus de la gripe aviar, humana y porcina.

La variante G4 es especialmente preocupante porque su núcleo es un virus de influenza aviar, ante el que los humanos no tienen inmunidad, con fragmentos de cepas de mamíferos mezclados. "Según los datos presentados, parece que este es un virus de influenza porcina que está a punto de aparecer en humanos ", manifestó Edward Holmes, biólogo evolutivo de la Universidad de Sydney. "Claramente, esta situación necesita ser vigilada muy de cerca".

Como parte de un proyecto para identificar posibles cepas de influenza pandémica, un equipo dirigido por Liu Jinhua, de la Universidad Agrícola de China, analizó cerca de 30.000 hisopos nasales tomados de cerdos en mataderos en 10 provincias chinas, y otros 1.000 de cerdos con síntomas respiratorios del hospital veterinario de su escuela.

Los hisopos, recolectados entre 2011 y 2018, dieron 179 virus de la gripe porcina, la gran mayoría de los cuales eran G4 o una de las otras cinco cepas G del linaje aviar de Eurasia. "El virus G4 ha mostrado un fuerte aumento desde 2016, y es el genotipo predominante en circulación en cerdos detectados en al menos 10 provincias", señalan.

Sun Honglei, primer autor del artículo, dice que la inclusión de genes de G4 de la pandemia de H1N1 2009 "puede promover la adaptación del virus" que conduce a la transmisión de humano a humano. Por lo tanto, "es necesario fortalecer la vigilancia" de los cerdos en China para detectar virus de la gripe.

"La influenza puede sorprendernos"

Los virus de la gripe con frecuencia se transmiten de los cerdos a los humanos, pero la mayoría no se transmiten entre humanos. Se han documentado dos casos de infecciones G4 en humanos y ambos fueron infecciones que no se transmitieron a otras personas. "La probabilidad de que esta variante en particular cause una pandemia es baja", explica Martha Nelson, bióloga evolutiva, del Centro Internacional Fogarty de Salud de los Estados Unidos, que estudia los virus de la gripe porcina en los Estados Unidos y su propagación a los humanos.

Sin embargo, Nelson recuerda que no se sabía nada acerca de la cepa pandémica H1N1, que saltó de los cerdos a las personas, hasta que aparecieron los primeros casos humanos en 2009. "La influenza puede sorprendernos", dice Nelson, que advierte además de que la situación por la COVID-19 haga que se descuide esta y otras amenazas pandémicas.

Necesidad de más muestras

Este nuevo estudio ofrece una visión limitada de las cepas de gripe porcina en China, que tiene una cabaña 500 millones de cerdos. Si bien Nelson cree que el predominio de G4 en su análisis es un hallazgo interesante, dice que es difícil saber si su propagación es un problema creciente, dado el tamaño de muestra relativamente pequeño. "Realmente no está obteniendo una buena instantánea de lo que es dominante en los cerdos en China", agrega, y subraya la necesidad de más muestras en los cerdos del país.

En su investigación, Sun y su equipo describen estudios de placas de laboratorio que muestran cómo los G4 se han especializado en infectar y copiarse en las células epiteliales de las vías respiratorias humanas. Los virus también infectan y se transmiten fácilmente entre hurones, un modelo animal muy utilizado para estudiar la gripe humana. Los investigadores encontraron anticuerpos contra la cepa G4 en el 4,4 % de las 230 personas estudiadas en una encuesta de hogares, y la tasa se duplicó con creces en los trabajadores porcinos.

Además de intensificar la vigilancia, Sun dice que tiene sentido desarrollar una vacuna contra G4 tanto para cerdos como para humanos. Robert Webster, un investigador especializado en gripes, dice que se cuenta con el material suficiente para fabricar una vacuna humana, que podría estar lista sin problemas. Idealmente, añade Martha Nelson, podría producirse una vacuna humana contra G4 para tenerla en reserva, aunque ese es un proceso complicado que requiere una financiación sustancial.

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