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Alejandro Pascual Iglesias obtiene el Premio Syva 2021 a la mejor tesis doctoral

Su trabajo “Virus de la diarrea epidémica porcina: patogénesis y protección” fue el más destacado de los 17 presentados, todos de excelente calidad.


Alejandro Pascual Iglesias ha obtenido el premio a la mejor tesis doctoral que otorga Syva anualmente. (Imagen: Syva) Alejandro Pascual Iglesias ha obtenido el premio a la mejor tesis doctoral que otorga Syva anualmente. (Imagen: Syva)

"Virus de la diarrea epidémica porcina: patogénesis y protección", de Alejandro Pascual Iglesias, ha obtenido el Premio Syva 2021 a la mejor tesis doctoral. Tras dos días de deliberaciones que se llevaron a cabo de forma digital, tal y como exigen las normas de seguridad ante la COVID-19, cinco de las 17 tesis, todas de excelente calidad, presentadas llegaron a la final, en la que finalmente se impuso la de Alejandro Pascual tras una deliberación del jurado que no fue tarea fácil.

La crisis del coronavirus impide que la entrega del premio se desarrolle como habitualmente se hace, aunque la Universidad de León organizará un acto académico con estricto respeto a las normas de distanciamiento y con una audiencia limitada el 26 de abril. Además, el ganador será recibido en las instalaciones de Syva para recibir el premio, que está dotado con 15.000 euros, de manos del director general de la compañía, César Carnicer.

<h2>Joven investigador de 32 años</h2>

Alejandro Pascual es un joven investigador de 32 años natural de Plasencia (Cáceres), que se licenció en Biología (Bioquímica/Biotecnología) por la Universidad de Salamanca (USAL) en el año 2012. Allí, en el marco de su tesina sobre la colestasis intrahepática gestacional, dio sus primeros pasos en la investigación básica.

A continuación, se incorporó al Departamento de Fisiología y Farmacología de la Universidad de Salamanca para completar un Máster en Fisiopatología y Farmacología Molecular y Celular por el que recibió un premio al mejor expediente de posgrado. Posteriormente realizó unas prácticas en el Centro de Investigación del Cáncer de Salamanca bajo la supervisión del Dr. Enrique de Álava Casado y una estancia en el Servicio de Patología del Hospital Universitario de Salamanca.

Unos años más tarde se trasladó a Madrid para realizar su tesis doctoral en el equipo de Sonia Zúñiga Lucas y Luis Enjuanes Sánchez, dos expertos de renombre mundial que dirigen el grupo de investigación sobre coronavirus del Centro Nacional de Biotecnología del CSIC. En enero de 2020 se doctoró con una calificación de Sobresaliente Cum Laude en la Universidad Autónoma de Madrid.

Alejandro manifiesta sentirse orgulloso de esta tesis, que representa un gran logro personal y profesional, y gracias a la cual ha podido desarrollar una vacuna con una eficacia del 100% contra el virus de la diarrea epidémica porcina (PEDV), causante de una alta mortalidad en lechones.

Actualmente Alejandro Pascual trabaja en el Instituto de investigación Hospital de La Paz (IdiPaz) de Madrid en el grupo del Dr. Eduardo López Collazo, donde sigue investigando sobre los coronavirus y sus interacciones con el sistema inmunitario, así como sobre la protección que proporcionan la vacunación y los tratamientos farmacológicos.

<h2>Virus altamente contagioso</h2>

La tesis de Alejandro Pascual estudia el virus de la diarrea epidémica porcina, que es altamente contagioso en las granjas infectadas y causa una alta mortalidad en los lechones. "Mi trabajo durante esta tesis, propuesta al jurado del Premio Syva, consistió en estudiar los genes responsables de la virulencia del virus y en modelar su ciclo infeccioso en las células del huésped", explica.

Con esta información y las tecnologías genéticas aplicadas, Alejandro Pascual ha desarrollado un ‘modelo que copia el virus’ y que puede ser modificado alterando específicamente los genes que le confieren virulencia y letalidad. El resultado es un virus que puede infectar a un huésped sin desarrollar síntomas o causar la muerte del mismo. En última instancia, este modelo debería permitir producir una vacuna a partir de una cepa viral viva atenuada.

Así es como se han desarrollado varios candidatos a vacunas, modificando la proteína S, que el virus necesita para entrar en la célula que infecta, y la proteína N, que es esencial para los coronavirus, entre los que se encuentra el virus de la diarrea epidémica porcina.

“Uno de los puntos clave de mi trabajo", señala Alejandro Pascual, "es que hemos conseguido modificar la secuencia genética del virus PEDV sin alterar la famosa proteína N. Esto nos permitió desarrollar una vacuna candidata con la máxima eficacia en términos de protección contra esta enfermedad.”

Además, gracias a esta tesis surgen otras interesantes vías de investigación, vinculadas entre otras a las modificaciones del sistema inmunitario generadas por el virus y a sus capacidades de adaptación en el huésped infectado, que podrían ser el punto de partida para el desarrollo de otras vías terapéuticas.

A la pregunta de por qué eligió este tema, Alejandro responde: "Siempre he querido dedicarme a la investigación, sobre todo en microbiología y, más concretamente, en protección mediante vacunas. Conocía el extenso trabajo y las publicaciones del Dr. Enjuanes sobre los coronavirus y, tras asistir a una de sus conferencias, no dudé en hablar con él para solicitar una tesis en su grupo y nos pusimos de acuerdo enseguida."

<h2>Trabajo de todo un equipo</h2>

Más allá de la pasión de Alejandro por este tipo de investigación, su tesis también pone de manifiesto el trabajo de todo un equipo que investiga sobre los coronavirus dentro del CSIC. De hecho, el equipo de coronavirus tiene muchos años de experiencia en el estudio de las bases moleculares de la patogénesis de los coronavirus, especialmente los que causan epidemias como el SARS-CoV, el MERS-CoV, el SARS-CoV-2 o el PEDV. Este último es el objetivo de esta tesis.

En efecto, bajo la dirección de Sonia Zúñiga Lucas, Alejandro tuvo el privilegio de integrarse en el prestigioso equipo de Luis Enjuanes Sánchez, cuyo trabajo en el contexto de la actual crisis sanitaria y su papel de experto en coronavirus para el gobierno español es bien conocido.

Alejandro explicó que navega regularmente por el sitio web de Syva debido a nuestras noticias sobre los patógenos en los animales de granja y a nuestros intereses de investigación y desarrollo, y así descubrió que Syva apoya a los jóvenes investigadores con un premio a la mejor tesis en salud animal. Motivado por su codirectora Sonia Zúñiga y algunos compañeros cercanos que trabajan con él en el mismo equipo, completó los documentos para participar.

"Pensé que un premio tan importante y prestigioso sería un bonito reconocimiento para un trabajo en equipo tan bien elaborado y diseñado, teniendo en cuenta sus alentadores resultados y el interés actual por los coronavirus", comenta.

“Es una gran sensación recibir un reconocimiento así por un trabajo que ha costado tanto tiempo, energía y reflexión durante años y que da sentido a lo que haces y te anima a continuar", comentó sobre el premio recibido.

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