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Las pautas de acicalamiento entre vacas lecheras revelan cómo funcionan sus redes sociales


Las pautas de aseo social entre animales son bien conocidas por los veterinarios, sobre todo entre los animales de compañía. Pero otras especies también muestran estos comportamientos. En el caso del ganado vacuno, por ejemplo, se da cuando una vaca lame la cabeza y el cuello de otra.

El acicalamiento social fortalece los lazos entre individuos y mejora la cohesión en el rebaño, aunque no se había documentado su funcionamiento en el ganado vacuno. Por ello, un grupo de investigadores chilenos y estadounidenses ha hecho un seguimiento de las pautas de aseo mutuo entre vacas lecheras para determinar qué papel desempeña en la construcción de vínculos sociales entre ellas. El estudio se realizó a lo largo de casi todo un mes con 38 vacas de una estación de investigación agrícola cerca de Valdivia, una ciudad en el sur de Chile. El trabajo se ha publicado en la revista Frontiers in Veterinary Science.

Las redes sociales de las vacas

El objetivo era "comprender cómo las vacas forman redes sociales una vez que se reúnen al comienzo del período de ordeño y qué factores pueden influir en estos cambios", dijo el investigador principal Gustavo E. Monti en un comunicado de prensa.

"Esto es importante porque el ganado forma vínculos fuertes, que les brindan apoyo social y les ayudan a sobrellevar los factores de estrés que ocurren regularmente en la vida de las vacas lecheras", dijo Monti, profesor del Instituto de Medicina Veterinaria Preventiva de la Universidad Austral de Chile.

La influencia de la edad

El análisis de los patrones de acicalamiento reveló que la edad y el rango social influyen en la formación de redes sociales entre las vacas. Los animales de la misma edad tendían a acicalarse unos a otros con más frecuencia, y también tendían a acicalar a las vacas que habían sido acicaladas recientemente, señalaron los investigadores.

"Nuestros resultados indican que el comportamiento de lamer es importante para crear amistad y mantener la armonía en el rebaño", dijo Monti. "Que las vacas más viejas laman a más individuos sugiere que asumen el papel de pacificadores en el rebaño".

Curiosamente, los datos mostraron que las vacas que eran acicaladoras activas pero que no mostraban preferencias discernibles por vacas individuales fueron ignoradas cada vez más por el resto del rebaño al cabo del tiempo, indicaron los investigadores.

Mayor bienestar, mayor producción

Debido a que los lazos que forman las vacas son importantes para su bienestar emocional y su salud en general, y ya que las vacas lecheras más saludables producen más leche, los investigadores sugieren que los granjeros deben prestar mucha atención a los efectos de la producción ganadera moderna sobre las redes sociales de los animales.

"Los productores ganaderos deben ser conscientes de que si las vacas se acicalan entre sí con frecuencia es una señal positiva que significa que esas vacas se llevan bien. Por el contrario, si el acicalamiento social disminuye, puede ser una señal de deterioro del bienestar", dijo Monti.

"Este nuevo conocimiento debe traducirse en estrategias prácticas innovadoras que hagan posible la integración continua de las necesidades emocionales y sociales del ganado en los sistemas de manejo", concluyó.



Inés de Freslon, J. M. Peralta, Ana C. Strappini, Gustavo Monti. Understanding Allogrooming Through a Dynamic Social Network Approach: An Example in a Group of Dairy Cows. Front. Vet. Sci., 04 August 2020. https://doi.org/10.3389/fvets.2020.00535

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