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El mayor vehículo para la transmisión de enfermedades infecciosas zoonóticas es el agua

Otros factores observados son los patrones climáticos inusuales y la variación en la cantidad de vectores como los mosquitos y las garrapatas.


El vehículo de transmisión más común de enfermedades infecciosas zoonóticas a gran escala es el agua contaminada. Esta es la conclusión de una investigación desarrollada por el Centro para la Ecología de Enfermedades Infecciosas (CEID) de la Universidad de Georgia. Los patrones climáticos inusuales y la variación en la cantidad de vectores de enfermedades, como los mosquitos y las garrapatas, son los dos siguientes factores más importantes en los brotes zoonóticos infecciosos. 

En un estudio publicado en la revista Philosophical Transactions B de la Royal Society, los investigadores analizaron más de 4.400 brotes de enfermedades infecciosas zoonóticas, e identificaron los 100 más grandes en términos de número de casos humanos, todos los cuales infectaron de miles a cientos de miles de personas.

De la lista completa, también seleccionaron 200 brotes al azar para que sirvieran como "controles de casos", la mayoría de los cuales incluía 43 casos o menos. Luego compararon las características de los brotes a gran escala y de control, en particular cómo variaban entre ellos las causas primarias de la infección y la propagación de la enfermedad.

Un estudio pionero

El autor principal Patrick Stephens, explica que que esta investigación es uno de los primeros estudios revisados por pares que cuantifica la variación de los impulsores de los brotes de enfermedades infecciosas en todo el mundo.

“En la era de la COVID-19, es comprensible que muchas personas no se den cuenta de cuántos brotes de otras enfermedades infecciosas son causados por condiciones ecológicas y socioeconómicas complejas e interrelacionadas”, comentó. “Sabemos que factores como la exposición a mamíferos salvajes, la alteración del hábitat, el comercio internacional y los viajes y el contacto con alimentos y agua contaminados son consideraciones importantes. Nuestra investigación se diseñó para comprender a qué proporción de brotes contribuyeron varios factores. Hasta donde sabemos, este estudio es el primero en hacerlo para una muestra global de brotes de muchas enfermedades ".

Stephens trabajó con los investigadores del CEID Nicole Gottdenker, de la Facultad de Medicina Veterinaria, y John Drake, Annakate Schatz y John Paul Schmidt de la Escuela Odum para compilar una lista de enfermedades infecciosas zoonóticas contemporáneas documentadas en literatura científica revisada por pares. Así, identificaron y puntuaron 48 impulsores de enfermedades infecciosas específicas relacionadas con los brotes de control y a gran escala en las categorías ecológica, ambiental y socioeconómica.

La contaminación del agua es un factor clave

Tanto los brotes a gran escala como los de control se asociaron con la contaminación del agua, que fue el impulsor más común de los grandes brotes y el segundo impulsor más común de los pequeños brotes de control. Ejemplos de estas enfermedades asociadas al agua son hepatitis E, fiebre tifoidea y shigelosis (disentería).

Sin embargo, los vehículos restantes diferían. Además de la contaminación del agua, los grandes brotes se asociaron con mayor frecuencia con patrones climáticos inusuales, cambios en la abundancia de vectores (portadores de enfermedades como mosquitos o garrapatas) y manejo de aguas residuales.

También era mucho más probable que los brotes grandes fueran causados por patógenos virales como el coronavirus del SARS, el virus de la influenza y el virus de la encefalitis japonesa que los brotes más pequeños. Los brotes típicos más pequeños se asociaron con la contaminación de los alimentos, la producción ganadera local y el contacto entre humanos y animales. Por último, los grandes brotes individuales tendían a ser impulsados por una mayor variedad de factores que los brotes de control.

“Aún queda mucho trabajo por hacer para comprender cómo se pueden evitar y controlar los brotes de enfermedades infecciosas a gran escala”, dijo Stephens. “Se estima que probablemente dos tercios de los futuros brotes de enfermedades infecciosas sean causados por patógenos zoonóticos, y el número de estas enfermedades está creciendo en todo el mundo. Nuestra investigación es un primer paso extremadamente importante para comprender mejor la variación global en las causas de los brotes ".

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